Belkis Terán falava com seu filho Manuel quase todos os dias via WhatsApp de sua casa na Cidade do Panamá, Panamá. Ela também tinha os nomes e números de alguns dos amigos de Manuel, caso não tivesse notícias do jovem de 26 anos protestando contra o “Cop City”, um enorme centro de treinamento planejado sendo construído em uma área arborizada perto de Atlanta. Geórgia.

Então, no meio da semana, quando não recebia nenhuma mensagem de Atlanta desde segunda-feira, ela começou a se preocupar. Por volta do meio-dia de quinta-feira, o amigo de Manuel enviou-lhe uma mensagem de condolências. “Sinto muito”, escreveram. “Por que?” ela perguntou.

Terán acabou revelando que seu filho foi baleado e morto por um policial ou policiais ainda não identificados por volta das 9h04 da quarta-feira. O tiroteio ocorreu em uma operação envolvendo dezenas de policiais de Atlanta, a polícia do condado de Dekalb, a Patrulha do Estado da Geórgia, o Bureau of Investigation da Geórgia e o FBI.

O assassinato surpreendeu e chocou não apenas a família e os amigos de Manuel, mas também o movimento ambiental e de justiça social na Geórgia e nos Estados Unidos. As circunstâncias do incidente ainda não estão claras e uma investigação completa sobre o assassinato e como isso poderia ter acontecido é necessária.

A polícia aparentemente encontrou Manuel em uma barraca na floresta de South River, a sudeste de Atlanta, participando de um protesto de segundo ano contra os planos de construir um prédio de treinamento policial e de bombeiros de US$ 90 milhões e, separadamente, um estúdio de cinema, no terreno.

Funcionários dizer Manuel atirou primeiro no policial estadual “sem aviso” e o policial ou policiais responderam ao fogo, mas não ofereceram evidências para apoiar essa afirmação. O oficial foi descrito como estável e no hospital na quinta-feira.

Segundo especialistas, o tiroteio é “sem precedentes” na história do ativismo ambiental americano.

O GBI, agindo sob ordens do governador republicano Brian Kemp, divulgou poucas informações e disse ao Guardian na noite de quinta-feira que não havia imagens de câmeras corporais do tiroteio. Pelo menos meia dúzia de outros manifestantes que estavam na mata no momento relataram a outros ativistas que uma única série de tiros foi ouvida. Eles acreditam que o policial estadual poderia ter sido baleado por outro policial ou com sua própria arma de fogo.

Enquanto isso, Terán e ativistas locais estão buscando uma ação legal, com a mãe de Manuel dizendo ao Guardian: “Irei aos Estados Unidos para defender a memória de Manuel … Estou convencido de que ele foi assassinado a sangue frio.”

O incidente foi o mais recente no aumento de incursões das forças policiais na floresta nos últimos meses.

Os protestos começaram no final de 2021, depois que a então prefeita de Atlanta, Keisha Lance Bottoms, anunciou planos para o centro de treinamento. A floresta recebeu esse nome em planos da cidade quatro anos antes, como parte fundamental dos esforços para manter as famosas copas das árvores de Atlanta como proteção contra o aquecimento global e para criar o que poderia ser o maior parque da área metropolitana.

A maioria dos moradores dos bairros ao redor da floresta são negros, e o planejamento da cidade negligenciou a área por décadas. Planos para preservar a floresta e seu bem público histórico foram adotados em 2017 como parte do estatuto ou constituição da cidade de Atlanta. Mas o Conselho Municipal de Atlanta aprovou o centro de treinamento de qualquer maneira, e o movimento “Stop Cop City” começou em resposta.

Uma série de editoriais e matérias de jornal criticando os ativistas começou no Atlanta Journal-Constitution, o maior jornal diário da região. Pelo menos uma dúzia de artigos no ano passado ou mais não mencionaram que Alex Taylor, CEO da proprietária do jornal, Cox Enterprises, também está arrecadando fundos em nome da Atlanta Police Foundation, a principal agência por trás do centro de treinamento.

Em algum momento, Kemp e outros líderes cívicos começaram a chamar os manifestantes de “terroristas”, em resposta a atos de vandalismo, como queimar veículos de construção ou pintar com spray escritórios corporativos associados ao projeto.

Em uma entrevista com este repórter no outono passado, Manuel discutiu como algumas pessoas de Muscogee (Creek) também interessadas em proteger a floresta sentiram que deixar um veículo queimado em uma de suas entradas não era uma boa ideia e era uma presença alienante na natureza. O ativista pareceu entender os dois lados e criticou a violência.

“Alguns de nós [forest defenders] são gringos rebeldes”, disse Manuel. “Eles são apenas contra o estado. Não sei como você pode se relacionar com qualquer coisa, se essa é toda a sua análise política.”

As batidas policiais na floresta se intensificaram até 14 de dezembro, quando meia dúzia de “defensores da floresta” foram presos e acusados ​​de “terrorismo doméstico” sob a lei estadual – outro desenvolvimento sem precedentes no ativismo ambiental nos EUA, disse Lauren Regan, a fundadora Centro de Defesa das Liberdades Civisque tem um quarto de século de experiência defendendo manifestantes ambientais acusados ​​de aumentos federais em sentenças de terrorismo e outros.

Sete outros ativistas foram presos e acusados ​​das mesmas acusações no dia em que Manuel foi morto.

Regan e Keith Woodhouse, professor de história na Northwestern University e autor do livro Ecocentristas: uma história do ambientalismo radicalambos disseram que nunca houve um caso de polícia atirando e matando um ativista ambiental tentando proteger uma floresta da destruição e do desenvolvimento.

“A morte de ativistas ambientais pelo Estado é deprimente comum em outros países, como Brasil, Honduras, Nigéria”, disse Woodhouse. “Mas isso nunca aconteceu nos Estados Unidos.”

O irmão mais velho de Manuel, Daniel Esteban Paez, viu-se no meio deste infeliz momento histórico na quinta-feira. “Eles mataram meu irmão e minha irmã”, disse ele ao atender o telefone. “Agora estou em um mundo totalmente novo.”

Paez, 31, foi o único membro da família que falou extensivamente com os funcionários do GBI, depois de ligar para eles na quinta-feira na tentativa de obter respostas sobre o que aconteceu. Ninguém representando a aplicação da lei na Geórgia havia contatado Belkis até a tarde de quinta-feira. “Aprendi rapidamente que eles não estão investigando a morte de Manuel – eles estão investigando Manuel”, disse Paez.

Um veterano da Marinha, Paez disse que o oficial do GBI lhe fez perguntas como “Manuel costuma carregar uma arma?” e “Manuel já protestou no passado?”

A família é de origem venezuelana, mas agora vive nos Estados Unidos e no Panamá, disse Paez. Menos de 24 horas depois de descobrir a morte de seu irmão, Paez também disse que “não fazia ideia de que Manuel era tão respeitado e amado por tantos”. Ele estava se referindo a eventos e mensagens que vão desde uma vigília à luz de velas em Atlanta na noite de quarta-feira até mensagens de solidariedade que está sendo enviado nas mídias sociais nos EUA e no mundo.

Belkis Terán, por sua vez, está tentando conseguir um encontro de emergência na embaixada dos Estados Unidos no Panamá para renovar seu visto de turista, que expirou em novembro. “Vou limpar o nome de Manuel. Eles o mataram… enquanto cortavam as árvores na floresta – a floresta que Manuel amava com paixão.”

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